Metro proposes bus service changes in June

Metro this week formally announced public hearings for proposed bus service changes to take effect in June. Here is a list of the proposed changes and the hearings, which begin on Feb. 1. (Versión en español: after the jump)

The changes – which include some cuts — were requested by Metro CEO Art Leahy, who in nearly two years on the job has been pushing for a bus system that will emphasize quality over quantity.

Leahy has said that the present-day bus system has created a multitude of problems for the agency and its customers. Among them: too many bus lines with excessive service has led to regular budget deficits; deferred maintenance has led to buses that break down and hurt on-time performance; there’s poor schedule adherence, and Metro’s current roster of bus routes is redundant and should be better integrated with rail service provided by Metro or buses run by the 16 municipal transit agencies in Los Angeles County.

After the late 1990s, Metro increased bus service by more than one million hours. Although overall Metro ridership has increased over time, bus ridership has fallen or been flat in the past two decades. Meanwhile, Metro Rail and Metrolink ridership has steadily increased and municipal bus service has increased fourfold.

How full are Metro buses today? Overall, Metro buses are running at an average of 42 percent capacity. Of course, that doesn’t mean that all Metro buses are less than half full. Another measure to gauge bus usage is called ‘load ratio’ — the ratio of passengers to bus seats at the most crowded part of a bus route. By that count Metro’s average load factor is an average of 1.2. (For example, 48 passengers on a 40 seat bus). Many other large transit agencies are running load factors of 1.5 to 1.7.

The proposed changes help to optimize service levels to demand and results in reducing wasteful and underutilized service, according to Metro officials. In nearly all cases where lines are eliminated, they will be replaced by other Metro bus lines or by transit services within one-quarter mile of the existing line. This round of changes follows changes made in June and December of 2010, with all cuts amounting to about 13 percent of Metro bus service. That, of course, is not a trivial amount, but it’s also below bus cuts that have been made in the past couple of years at other large transit agencies.

The changes are designed to comply with recommendations made by a Blue Ribbon Committee convened by Metro to improve regional transit service. The Committee’s recommendations were adopted by the Metro Board of Directors last year and include several key strategies. Among them: emphasizing better service quality, reducing duplication of services, more coordination with municipal and other transit operators, and better integrating rail and bus service.

The decision to make the proposed service changes will ultimately be up to the Metro Board of Directors, who will likely decide the issue at their March meeting.

Some important background: Metro runs the second largest bus operation in the United States with more than 387.5 million passengers annually and buses running 1.46 billion miles a year, according to 2008 statistics from the American Public Transportation Assn. Metro’s base fare of $1.50 is lower than that of many transit agencies and fares for students, seniors, the disabled and Medicare recipients remain frozen at 2009 levels until mid-2013 due to the passage of Measure R by county voters. At present, Metro subsidizes about 71 percent of the cost of each passenger’s bus ride, an amount higher than most other large transit agencies. It’s also important to recognize that this service is augmented by Metro Rail, Metrolink and the municipal bus operators.

In many cases, the criteria for service changes was to eliminate parts of bus routes that attract too few riders, replicate other services available or could be combined with other lines so that buses can run more often on the new routes. More details will be released during the hearing process about alternative transit service that can replace any bus service that is cut. Changes will also be made to improve service quality by ensuring that overcrowding and unrealistic scheduled times are corrected.

I met recently with Metro CEO Art Leahy to discuss the changes. Here are the key points that he made:

•On why the cuts are being made: “We’ve had an artificially high level of service because of the consent decree,” he said, referring to improvements that were ordered by a court-approved mediator beginning in the late 1990s after the Bus Riders Union sued Metro. “That has created a focus on running more service rather than better service — without a lot more riders.”

“If we had overloads and super crowded conditions on all our buses, this might not be necessary,” Leahy added. “We do have some overloads and we need to take care of that and address it where it happens. But overall loads are not nearly as heavy as they were 15 or 20 years ago compared to now.”

Leahy said that he is not aiming to return passenger loads to what they were in the 1980s and 1990s – but would like them to be more comparable to other large metro areas. “I’m not proposing to go back to 70 percent capacities,” Leahy said. “We’ll still be below where we were in the 1990s,” Leahy said.

•On what riders will get out of the changes: “Operations will be working on the maintenance of our bus stock and of our bus stops and stations. We’re not cutting that. We will be putting more resources into real-time management of the bus system –we have improved our on-time performance but it’s still not good enough.”

“We have to become cleaner and more reliable,” Leahy added. “A timetable is a contract with passengers and if we do a better job of holding up our end of the deal, that’s big.”

•When asked his view of bus operations when taking the job as Metro CEO in 2009, Leahy was very frank. “A preoccupation with quantity and not quality. The justification for the service reductions is we’re wasting money; another outcome is this will help us solve our chronic operating deficit.”

“If we keep on the path that we’re on and keep deferring maintenance — because buses are constantly on the road — we’ll have a system in crisis,” Leahy said. “What we’re achieving here is a level of sustainability with the transit system.

•As to whether this will be the final bus service changes, Leahy said that he wasn’t sure. “But if we don’t do these things, the capital program” — i.e. the program to build more transit — “is not sustainable.”

Finally, Leahy also talked more about the idea of “sustainability” and what that means in an era in which global warming and rising fuel prices are likely and burning fuel to run mostly empty buses is not viewed as a public service. “We must prepare this place for a world that’s very different than it was the past 50 years,” Leahy said. “What we’re doing at Metro now is positioning ourselves to go forward into that world.”

Versión en español:

Metro anunció oficialmente audiencias públicas para los cambios propuestos al servicio de autobuses que entrarán en efecto en Junio del 2011. Aquí está una lista de los cambios propuestos y las audiencias, las cuales se iniciarán el 1 de Febrero.

Los cambios –los cuales incluyen recortes-, fueron solicitados por Art Leahy, Presidente de Metro, quien con dos años en el puesto ha presionado por un sistema de autobuses que enfatizarán en la calidad en vez de en la cantidad.

Leahy ha dicho que el actual sistema de autobuses ha creado una multitud de problemas para la agencia y sus usuarios. Entre ellos, un servicio excesivo en muchas líneas de autobuses que ha conducido a déficits en el presupuesto en forma regular. Retrasos en el mantenimiento ha conducido a la descompostura de autobuses y dañan la puntualidad de los autobuses; el apego a los horarios es muy pobre y la actual “lista” de ruta de autobuses es redundante y debería de integrarse mejor con el servicio de trenes que provee Metro o con el servicio de autobuses que prestan las 16 agencias municipales de transporte público en el condado de Los Angeles.

Después de finales de los 90, Metro incrementó su servicio de autobuses con más de un millón de horas. A pesar de que el número de usuarios de Metro se incremento, sin embargo, el número de usuarios de autobuses ha descendido o permanece estancado en las ultimas dos décadas. Mientras tanto, el número de pasajeros de Metro Rail y Metrolink y los servicios municipales de transporte público se han visto cuadruplicados.

¿Que tan llenos están los autobuses Metro hoy en día? En total, los autobuses Metro están trabajando a un promedio del 42 por ciento de su capacidad. Por supuesto eso no significa que todos los autobuses Metro están a menos de la mitad de su capacidad. Otra medida para evaluar el uso de los autobuses es llamada “proporción de pasajeros” (load ratio) –la proporción de pasajeros que viajan dentro de un autobús en relación a sus asientos durante la parte mas ocupadas de una ruta de autobús. Por ese método el promedio del factor de carga o de pasajeros está en un promedio de 1.2 (por ejemplo, 48 pasajeros en un autobús de 40 asientos). Muchas otras agencias grandes de transporte público están utilizando el factor de carga de 1.5 a 1.7.

Los cambios propuestos ayudan a optimizar los niveles de servicio de demanda y resultan en una reducción de servicios desperdiciados y/o desaprovechados, de acuerdo a funcionarios de Metro. En casi todos los casos donde las líneas son eliminadas, estás serán reemplazadas por otras líneas de autobuses de Metro o por servicios de transporte dentro de un cuatro de milla de la línea en existencia. Esta ronda de cambios sigue a otros cambios hechos en Junio y Diciembre del 2010, resultando en un 13 por ciento de todos los recortes del servicio total de los autobuses Metro. Esto, por supuestos, no es una cantidad cualquiera, pero esta dentro de los recortes a autobuses que se han hecho en los últimos dos años en otras agencias grandes de transporte público.

Los cambios están diseñados para cumplir con las recomendaciones hechas por un Comité Blue Ribbon convocado por Metro para mejorar el servicio de transporte público de la región. Las recomendaciones del comité (http://www.metro.net/board/Items/2010/07_July/20100722RBMItem29.pdf) fueron adoptadas por la Junta de Directores de Metro el año pasado e incluyen varias estrategias claves. Entre ellas enfatizar una mejor calidad en el servicio, reducir la duplicación del servicio, más coordinación con los operadores de transporte municipal y otros, y una mejor integración del servicio de trenes y autobuses.

La decisión de llevar a cabo los cambios propuestos al servicio será ultimadamente una decisión de la Junta de Directores de Metro, quienes decidirán el tema en su reunión mensual de Marzo.

Algunos antecedentes importantes: Metro administra la segunda operación de autobuses más grande del país con más de 387.5 millones anuales de pasajeros y sus autobuses recorren 1.46 mil millones de millas al año, de acuerdo a las estadísticas de la American Public Transportation Association (APTA) del 2008. La tarifa básica de Metro es 1.50 de dólar y es una de las mas bajas de muchas otras agencias de transporte y el pasaje para estudiantes, ancianos y minusválidos así como beneficiarios de Medicare permanece congelado al mismo nivel desde 2009 y será hasta mediados del 2013 que estos precios cambiarán debido a la Medida R aprobada por los electores del condado. Al momento, Metro subsidia alrededor del 71 por ciento del costo real de cada viaje en autobús, una cantidad muy alta en comparación con otras agencias grandes de transporte público. Es también importante reconocer que este servicio es incrementado con Metro Rail, Metrolink y los operadores de transporte publico municipal.

En muchos casos, el criterio para cambios al servicio ha sido eliminar partes de una ruta de autobuses que atrae a pocos usuarios, duplicación de otros servicios disponibles o puede ser una combinación con otras líneas para que los autobuses puedan dar servicio mas seguido en las nuevas rutas. Más detalles estarán disponibles durante el proceso de las audiencias acerca de las alternativas que los servicios de transporte público pueden ofrecer para reemplazar cualquier servicio de autobús que sea eliminado. Se harán cambios para mejorar la calidad del servicio asegurando que el sobrecupo y los horarios no realísticos sean corregidos.

Recientemente me reuní con el Presidente Ejecutivo de Metro, Art Leahy para discutir los cambios: aquí están los puntos principales que él indicó.

  • Sobre, ¿porque se llevan a cabo los recortes? “Tenemos un nivel alto de servicio artificial debido al Acuerdo Mutuo Federal”, indicó, refiriéndose a las mejoras ordenadas por un mediador aprobado por la corte a finales de los años 1990, después de que Bus Riders Union demando a Metro. “Eso ha creado un enfoque en tener mas servicio en vez de mejorar el servicio, sin muchísimos mas pasajeros”.

“Si tuviéramos pasajeros de más y autobuses con muchísimo sobrecupo en todos nuestros autobuses, esto podría no ser necesario”, agregó Leahy. “Tenemos sobrecupos y necesitamos resolver eso y hacerlo en donde esto sucede. Pero en general el número de pasajeros no es tan grande hoy en día como era hace 15 o 20 años atrás”.

Leahy dijo que no está encaminándose a regresar al número de pasajeros que había en los 1980’s y 1990, pero que le gustaría ser mas comparables a otras agencias grandes de transporte público metropolitanas. Estaríamos debajo de donde estábamos en los 1990’, Leahy indicó.

  • Sobre ¿que obtendrán los usuarios de estos cambios? “Operaciones estaría trabajando en el mantenimiento de nuestros autobuses, de nuestras paradas de autobuses y estaciones. No estamos recortando esto. Vamos a poner mas recursos en administrar realmente el sistema de autobuses –hemos mejorado nuestro rendimiento de puntualidad pero aun no es suficientemente bueno”.

“Estamos contaminando menos y somos mas confiables”, comentó Leahy. “Un programa de horario es un contrato con los pasajeros y si hacemos nuestra parte y un mejor trabajo, eso es algo grande”.

  • Cuando se le preguntó su opinión sobre las operaciones de autobuses cuando comenzó a trabajar como Presidente de Metro en el 2009, Leahy fue muy franco. “Una preocupación por la cantidad en vez de la calidad. La justificación para la reducción de servicio es que se esta desperdiciando dinero; otra respuesta era que esto ayudara a resolver nuestro déficit crónico de operaciones”.

“Si nos mantenemos en la senda en que estamos y seguimos dejando de lado el mantenimiento -ya que los autobuses están constantemente en servicio-, tendremos un sistema en crisis”, advirtió Leahy. “Lo que estamos logrando aquí es un nivel de sostenibilidad en el sistema de transporte público”.

*Al preguntarse si ¿estos será los cambios finales al servicio de autobuses? Leahy dijo no estar seguro. “Pero si no hacemos estas cosas, los programas de infraestructura de transporte; ejemplo el programa para construir mas transporte público “no es sostenible”.

Finalmente, Leahy también comentó acerca de la idea de “sostenibilidad y lo que significa en una era en la cual el calentamiento global y el aumento de los precios del combustible continuarán y el consumo de combustible para hacer funcionar autobuses que casi siempre van vacíos no es visto como un servicio público. “Debemos preparar este lugar para un mundo que es completamente diferente de lo que fue hace 50 años”. Leahy agregó que “lo que estamos haciendo en Metro ahora es ubicarnos nosotros mismos para avanzar en ese nuevo mundo”.

33 thoughts on “Metro proposes bus service changes in June

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  2. @Victor C

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    Metro
    Attn: Service Changes
    1 Gateway Plaza 99-PL-4
    Los Angeles, CA 90012

    Make sure your voice is heard

  3. “Better coordination” with other agencies’ lines is a goal of the committee. All well and good, but if FARES are not coordinated, you’re just making transit trips more expensive for riders. Not good.

    Also, why not remove bus stops instead of bus lines? This would save money, improve efficiency, and keep service. It is ridiculous that long-haul lines like the #2 Sunset stop every block!!

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